La enfermedad de Chagas no es muy conocida en América, pero existe desde hace miles de años. Un parásito llamado Trypanosoma cruzi. Esta enfermedad infecta hasta 8 millones de personas, principalmente en América Latina. Pero recientemente han empezado a aparecer casos en Estados Unidos.

¿Cómo se contrae?

Esta enfermedad no se transmite de una persona a otra como un resfriado o una gripe. En su lugar, el parásito se propaga a través de los bichos triatinos, también conocidos como “bichos besadores”. Se llaman así porque a menudo muerden a las personas en la delgada piel alrededor de los ojos o la boca, generalmente mientras la persona está dormida. (Las mordeduras son bastante indoloras y probablemente no despertarían a alguien).

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Pero la picadura del insecto no es lo que causa la infección, sino su caca. Si un insecto muerde a un animal o persona infectada, se convierte en portador de T. cruzi, que se transmite a través de sus heces. La próxima vez que el bicho se alimenta de una persona, deja excrementos en ella, que pueden entrar en el cuerpo de esa persona a través de sus ojos, nariz, boca o la herida de la propia picadura.

Aunque las personas se infectan principalmente por los bichos triatinos, el parásito puede transmitirse de otras maneras:

  • Una transfusión de sangre o un transplante de órganos de una persona infectada.
  • Comiendo alimentos no cocinados que han sido contaminados con el parásito, o comiendo carne poco cocinada de un animal infectado. Una madre embarazada infectada puede transmitir la enfermedad a su bebé en el útero.

Síntomas de la enfermedad de Chagas

La enfermedad de Chagas tiene dos fases. Durante la primera fase (o aguda), los síntomas suelen ser leves. Pueden incluir:

  • Fiebre, fatiga u otros síntomas parecidos a la gripe
  • Un sarpullido
  • Una llaga donde el parásito ha entrado en el cuerpo
  • Vómitos, diarrea o pérdida de apetito
  • Párpados hinchados, si el parásito ha entrado por los ojos

Estos síntomas tempranos, si es que ocurren, generalmente desaparecen por sí solos en unas pocas semanas o meses. Las únicas personas en peligro real son los niños pequeños o las personas con sistemas inmunológicos ya debilitados.

Aunque los síntomas pueden desaparecer, el parásito permanece en el cuerpo. Puede permanecer inactivo durante años o incluso décadas.

Si la enfermedad entra en su segunda fase (o crónica), puede causar graves problemas cardíacos e intestinales, entre otros:

  • Un corazón, esófago o colon agrandados
  • Insuficiencia cardíaca
  • Un ritmo cardíaco alterado
  • Coágulos de sangre
  • Paro cardíaco repentino
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